Burgemeester Geert-Jan ten Brink neemt vervroegd afscheid van de gemeente Slochteren. Afgelopen woensdag werd bekend dat hij is voorgedragen als de nieuwe dijkgraaf van Waterschap Hunze en Aa’s. Ten Brink volgt per 1 augustus Alfred van Hall op, die met pensioen gaat. Of hij in de resterende maanden tot aan de herindeling wordt opgevolgd, is nog niet bekend.

Ten Brink werd op dinsdag 8 november 2011 geïnstalleerd tot eerste burger van Slochteren. Hij volgde Cees Verstegen op, die na elf jaar burgemeesterschap met pensioen ging. Officieel loopt de termijn van Ten Brink in november van dit jaar af, maar deze zou naar alle waarschijnlijkheid worden verlengd tot 1 januari 2018, de dag waarop de herindelingsgemeente Midden-Groningen officieel gestalte krijgt. Ten Brink, die voorzitter is van de Stuurgroep Herindeling Midden-Groningen, leek de belangrijkste kandidaat om waarnemend burgemeester te worden van de nieuwe gemeente, totdat de nieuwe gemeenteraad een profiel zou hebben opgesteld van de toekomstige burgemeester van Midden-Groningen. ”Het had goed gekund dat ik die baan zou hebben gekregen,” zegt hij. ”Ik was ook niet actief op zoek naar iets anders. Er zijn meerdere aanbiedingen voor de functie van burgemeester elders in het land de revue gepasseerd; die heb ik naast mij neergelegd. Deze kans kon ik echter niet voorbij laten gaan.” Hij noemt de functie van dijkgraaf een prachtbaan. ”Werken in het openbaar bestuur is voor mij het mooiste wat er is. Ik heb de baan echt op inhoud gekozen. Er spelen grote belangen. Een waterschap doet tegenwoordig veel meer dan dijken bewaken en ophogen. Het gaat over klimaatverandering en veiligheid, maar ook over dier en welzijn.”

Ten Brink kijkt evenmin met een dubbel gevoel tegen zijn naderende vertrek aan. ”Ik wil er niet dramatisch over doen, maar je neemt toch afscheid van een schitterende periode. Ik doe dit werk met zoveel plezier. Ik heb Slochteren echt in mijn hart gesloten. Hopelijk kan ik op een mooie manier afscheid nemen van de inwoners.” Hij noemt het moment van vertrek het minst slecht. ”We hebben de organisatie van de nieuwe gemeente al redelijk staan. Maar let wel, ook op 1 januari is die klus nog niet geklaard. Dan begint het eigenlijk pas. Midden-Groningen staat in de steigers. Ik neem met een gerust gevoel afscheid.” Vanuit de gemeenteraad klinkt respect voor de keuze van Ten Brink. D66-fractievoorzitter Gerard Renkema: ”Het verrast mij, maar ik snap zijn keuze. Het is logisch dat hij zich beraadde op zijn toekomst. Als zo’n kans voorbij komt moet je die grijpen.” Fré Bos (CDA) vult Renkema aan. ”Ook al zou Ten Brink waarnemend burgemeester zijn geworden van de nieuwe gemeente, dan nog zou hij in onzekerheid blijven over zijn toekomst. Dijkgraaf: het is een bijna adellijke titel die hem goed past.” Jan Buurke, voorman van Gemeentebelangen Slochteren, is het met zijn collega-raadsleden eens. ”Het is goed dat hij zijn eigen plan trekt. Ik heb hem gefeliciteerd met deze prachtige stap in zijn carrière.” Wat Buurke betreft hoeft er tot aan de herindeling geen opvolger te komen. ”De twee overgebleven wethouders zijn bekwaam genoeg om tot die tijd op de winkel te passen.”