Na bijna zes jaar treedt Geert-Jan ten Brink volgende week dinsdag af als eerste burger van de gemeente Slochteren. Hoewel er een prachtige uitdaging op hem wacht, valt het afscheid hem best zwaar. ”Ik ga vooral de warmte van de inwoners missen.”

Ten Brink wordt op 1 augustus a.s. geïnstalleerd als dijkgraaf van het Waterschap Hunze & Aa’s. ”Die functie heeft veel overeenkomsten met mijn huidige baan. In het profiel stond ook dat men een burgemeester zocht, niet iemand met veel kennis van water. Een waterschap is het oudste openbaar bestuur. Aan het hoofd staat een dijkgraaf: een onafhankelijk boegbeeld die, net als een burgemeester, boven de partijen staat. In deze functie zal ik dus met name moeten verbinden en netwerken. Een rol die mij uitstekend past en waarin mijn ervaring als bestuurder goed van pas komt.” In zijn nieuwe baan zal Ten Brink wat minder in het middelpunt van de belangstelling staan dan tijdens zijn burgemeesterschap. ”Dat zal best wennen zijn. Als dijkgraaf heb je minder representatieve taken, maar dat is voor mij totaal geen issue. Ik heb me er ook nooit druk om gemaakt. Ik wilde graag burgemeester zijn, omdat het een geweldige functie is waarin je echt iets voor de mensen kan betekenen, niet vanwege de spotlights.”

Op de vraag wat hij als zijn grootste verdienste beschouwd tijdens zijn ambtstermijn, noemt Ten Brink het proces van de herindeling. ”Maar dat doe je niet alleen. In de vorige raadsperiode hebben college en raad lef getoond door op zoek te gaan naar de meerwaarde van een fusie met Hoogezand-Sappemeer en Menterwolde. Samen hebben we het traject vanaf 2013 zeer zorgvuldig opgepakt, zonder vooraf te zeggen dat het door moest gaan. We zijn met de inwoners in gesprek gegaan en alle besluiten zijn unaniem door de raad gegaan. Dat de herindeling nu zo soepel verloopt is een gevolg van die voorinvestering. Daar ben ik heel trots op.” De effecten van de gaswinning noemt Ten Brink zijn lastigste dossier. ”Hier heb ik ontzettend veel tijd ingestoken. Zo was ik onder meer betrokken bij het woningmarktonderzoek en het opstellen van het nieuwe schadeprotocol. De gevolgen van de aardbevingen hebben zo veel impact op mensen. Het is een ereschuld van Nederland aan Groningen dat de materiële en immateriële schade netjes wordt opgelost. Als burgemeester heb ik geprobeerd mijn steentje bij te dragen, vooral als verbinder. Ik wilde er zijn voor de inwoners en hulp bieden waar dat kon. Het geeft een goed gevoel als je dan daadwerkelijk iets voor de mensen kan betekenen.”

Na bijna 25 jaar actief te zijn geweest op gemeentelijk niveau volgt nu een nieuwe stap in de bestuurlijke carrière van de geboren en getogen Drent. ”College en raad sluiten het parlementaire jaar aankomende vrijdag bij ons thuis af met de traditionele barbecue. Op maandag 10 juli neem ik afscheid van alle gemeentelijke afdelingen. Een dag later staat er een buitengewone openbare raadsvergadering op de agenda, waarin ik officieel afstand doe van het burgemeesterschap. Vanaf vier uur is er een openbare receptie in restaurant De Boerderij. Daar zal het besef wel komen dat ik een fantastische periode uit mijn leven afsluit. Ik ga vooral de warmte en de gesprekken met de inwoners missen. En natuurlijk de verse snert en bonensoep uit onze kantine. Slochteren zit voor altijd in mijn hart. Het was een eer om uw burgemeester te mogen zijn.”