Op dinsdag 27 januari kwamen de gemeenteraden van Slochteren, Hoogezand-Sappemeer en Menterwolde in het MFC Noordbroek bijeen om te praten over de herindeling. Een historisch moment dat feestelijk werd ingeluid door de drie burgemeesters. Zij sneden een taart aan met daarop de kaart van de nieuwe gemeente. Naast een voorzichtig aftasten van de meningen, was de vergadering vooral bedoeld als eerste kennismaking.

De meeste van de vijfenvijftig raadsleden zaten er nog wat onwennig bij aan het begin van de avond. Omdat de collega-raadsleden uit de andere gemeenten voor hen nog onbekend waren, hadden velen een ‘veilig’ tafeltje met vertrouwde gezichten opgezocht. De vergadering stond dan ook in het teken van kennismaken en verwachtingen naar elkaar uitspreken over de invulling van de fusiegemeente. Burgemeester Eduard van Zuijlen van Menterwolde deed de aftrap: ”Het is een nieuw begin, maar ook een afsluiting van een periode. Er ligt een historisch document. Voor het eerst zal de blik gericht zijn op de herindeling.”

Op 6 januari hadden de drie burgemeesters al hun handtekeningen gezet onder het zogenaamde startdocument. Hierin staan het gezamenlijk gedragen perspectief en de randvoorwaarden van de drie gemeenten. Gemeentesecretaris Chrétien van den Akker van Slochteren gaf in Noordbroek tekst en uitleg over het startdocument en de vragen die nu voorliggen aan de drie gemeenteraden. ”We gaan bouwen aan een nieuwe gemeente. Maar welke identiteit willen we aan die gemeente meegeven? Wat voor gemeente willen wij zijn, in relatie tot onze inwoners en omgeving? Hoe gaan we beleid op elkaar afstemmen?”

Na de wervende presentatie van de gemeentesecretaris was het de beurt aan de burgemeesters om de start van de herindeling officieel te openen. Zij deden dat door met een heuse sabel een taart aan te snijden met daarop de kaart van de nieuwe gemeente. Voor het oog van de massaal aanwezige pers stemden de drie raden, middels een daverend applaus, in met de intentieverklaring. ”We gaan aan het werk,” riep burgemeester Geert-Jan ten Brink daadkrachtig. Gezien het karakter van de bijeenkomst was de verdere avond niet openbaar.

De drie gemeenten lopen in de provincie Groningen voorop als het gaat om de herindeling. Van de 23 gemeenten zijn Slochteren, Hoogezand-Sappemeer en Menterwolde de eerste gemeenten die een fusietraject hebben ingezet. De procedure voor de herindeling zal in de komende maanden definitief worden ingevuld. In oktober 2017 staan gemeenteraadsverkiezingen gepland. De nieuwe gemeente, die 62.000 inwoners gaat tellen, moet vervolgens op 1 januari 2018 een feit zijn.